Usos del carbón

El carbón es un mineral que se obtiene de la mezcla de elementos químicos carbonizados en mezcla con otras sustancias. El uso del carbón son variados, pero el más relevante en nuestro contexto es el uso como fuente de energía.

Al carbón no se le puede confundir con el Carbono, aunque existe una relación estrecha entre ellos. El carbón al ser usado para generar energía libera grandes cantidades de dióxido de carbono al ambiente. El dióxido de carbono, a su vez, es el principal causante del efecto invernadero y así del calentamiento global.

Aunque todo lo que se hable acerca del uso del carbón puede ser negativo, en realidad es una fuente de energía muy barata y accesible que ha movido hacia adelante nuestro mundo desde hace mucho tiempo.

Le damos las gracias al carbón, aunque no hay dudas de que ya es hora de que se busquen otras alternativas y así se está haciendo. De hecho, hoy en día se ha comenzado la revolución para el cambio a fuentes más amigables con el ambiente, por lo que el uso del carbón se limitaría a lo estrictamente necesario.

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El carbón como energía

Como te comentábamos, nos interesa el carbón como fuente de energía, y es que este mineral es capaz de generar calor por combustión que luego es usado.

Es la combustión de los combustibles hallados en el carbono lo que permite que se genere tanto dióxido de carbono. Una ecuación sencilla, pero fundamental, para entender la combustión es aquella que dice que todo combustible en presencia de oxígeno y de calor, producto dióxido de carbono y agua.

En el caso específico del carbón, al ser una fuente tan importa y con tantos componentes, no solo libera el dióxido, sino que libera gran cantidad de compuestos que se generan como subproductos de la combustión y que son causantes de la contaminación del aire.

La termoeléctrica

El carbón genera electricidad y esto es gracias a que pasa por un proceso de conversión de la energía. Es sencillo, los gases que se generan de la combustión (energía calórica) se transforma en energía eléctrica con la ayuda de un motor térmico. Para que se entienda mejor, esta mezcla de gases es comprimida y expandida de tal manera que mueven este aparato que a su vez genera energía eléctrica.

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Producción de carbón

El carbón se produce mediante dos métodos, en superficie y con extracción subterránea. Todo eso se práctica en un yacimiento de carbón previamente identificado.

El método superficial se usa si la veta de carbón está muy cerca de la superficie. El procedimiento estándar es generar explosiones que remuevan la capa de roca y luego limpiar el terreno para excavar y extraer el recurso. Si queremos indagar sobre la huella de carbono del proceso, tendríamos que considerar los gases y otros contaminantes de la explosión, más los gases que expide la maquinaria pesada mientras está trabajando y hasta que cumple su ciclo vital la huella de carbono es muy alta.

El otro método conocido es la extracción subterránea, es el que todos conocemos y que ha sido representado en todos lados. La típica mina de carbón en la que se entra a sacar el material.

Ventajas de la producción de carbón

La primera ventaja que tiene el carbón, y de allí sus usos, es que es versátil. Se usa en múltiples aplicaciones y, como es barato, abarata los costes de producción de los procesos que le involucran.

Es abundante. Y eso es una ventaja, pues no es unos recursos que parezca escasear en los próximos años, por lo que se convierte en una fuente de energía confiable, si hablamos de abastecimiento.

Al ser tan abundante y su extracción ser tan sencilla, es barato, el precio de la energía generada a partir del carbón es de los más bajos, si no el más bajo de todo el planeta. Esto viene muy bien para abastecer a un mundo que cada día crece y demanda de energía barata.

Genera gran cantidad de empleos. Muchos afirman que la ventaja irrefutable del uso del carbón es la cantidad de puestos de empleo que genera y que deberían ser resueltos de otra forma de extinguirse esta fuente de energía.

Desventajas

Aunque es abundante se va a acabar más temprano que tarde. Es una realidad que la fuente de carbón es finita y llegará el punto en que quede tan poco que no sea tan barato.

Es un causante de contaminación y efecto invernadero. No por si solo, pero si los procesos que le involucran suelen ser perjudicales debido a que el proceso de utilización se da por combustión.

Al ser una fuente impura, es un elemento nocivo para la salud.

Alternativas al uso del carbón como fuente de energía

Toda la energía que provenga de una fuente inagotable es una alternativa probable para el uso de carbón, al menos esa es la teoría.

Fuentes como el agua, el aire y el sol, son los principales candidatos para reemplazar el uso del carbón y otros combustibles fósiles. Ahora bien, no se puede negar que, aunque el impacto ambiental positivo se ve favorecido, el coste de producción y el tiempo de adaptación es un problema.

El carbón no saldrá del juego

Por lo menos por ahora, y aun y cuando se apoye la generación limpia de energía, el carbón seguirá brindando electricidad a nuestros hogares y es que no todos los países pueden costearse el cambio a fuentes renovables.

El cambio a la energía verde no solo requiere de consciencia, sino de una inversión de dinero y esfuerzo, de nuevas legislaciones y de un proceso de adaptación y tarifas que muchos no podrán pagar.

En el caso de España, y gracias a los incentivos que se han dado, las fuentes de energía renovables como la del sol han tenido mediano éxito, pero todo es gracias a una inversión que se hace para que el precio de este tipo de generación sea atractivo.

Solo las obligaciones y los acuerdos podrán hacer que la energía a partir del carbón deje de ser rentable, pero no sucederá el cambio hasta que otra fuente deje los mismos beneficios.

Si deseas tener más información sobre el mercado y los usos del carbón puedes consultar en este sitio o aquí.

También puedes consultar en nuestro Portal Web, acerca del origen del carbón, de la ventaja y desventaja del carbón frente a otras fuentes de energía, de la tecnología limpia del carbón, de las minas de carbón en el mundo y en España, del consumo de carbón en España o a nivel mundial, del Peligro de las minas de carbón y del futuro del carbón.

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